Dentro de la historia de jazz, es imprescindible acordarse de Nina Simone. Un día como hoy en 2003, hace exactos 18 años, su voz se apagaba en la vida terrenal. La artista de voz inigualable fallecía rodeada de amigos, a quien se le consideró una mujer única en su fuerza y con un incansable compromiso por los derechos civiles de las personas afroamericanas en una de las épocas más hostiles de la historia.

Una de las figuras afroamericanas más importantes de la música

Nacida como Eunice Kathleen Waymon, y conocida por su pseudónimo Nina Simone, se convirtió en una de las cantantes y pianistas del jazz, blues y soul más importantes de la década de los 60. Con canciones conocidas como ‘Sinnerman’, ‘My Baby Just Cares For Me’, ‘Feeling Good’, ‘Wild is the Wind’ o ‘I Put A Spell On You’, entre muchas otras. En muchas de ellas, simplemente luchaba por lo que creía y sin miedo de lo que dijeran los demás.

Sin embargo, hubo una canción que simplemente cambió su vida para siempre, llamada ‘Mississippi Goddamn’. Esta canción antirracista fue con la que comenzó a involucrarse más en la lucha por los derechos civiles de la población afroamericana. También fue el inicio de una era oscura en su vida que sería un declive en su carrera. Esto, hasta años más tarde, donde Nina Simone pudo retomar brevemente su carrera antes de fallecer un día como hoy

¿Cómo nació la canción ‘Mississippi Goddam’?

El 15 de septiembre de 1963, ocurría un sangriento hecho en Birminham, Alabama. Cuatro jóvenes negras fallecieron a raíz de un ataque terrorista de supremacistas blancos. Este se conocería como el atentado de la Iglesia Bautista de la Calle 16. Si bien la cantante Nina Simone, al mismo tiempo también lamentaba el asesinato del activista por los derechos civiles afroamericanos, Medgar Evers en Mississippi. De alguna manera, expresó angustia por estos ambos hechos contra la comunidad negra y decidió usar su música como una arma. De esta manera, nació su popular canción ‘Mississippi Goddam’.

“Al principio traté de hacerme un arma. Reuní algunos materiales. Iba a sacar a uno de ellos y no me importaba quién era”, dijo Nina Simone después de enterarse del atentado de Birmingham. “Entonces Andy, mi esposo en ese momento, me dijo: ‘Nina, no puedes matar a nadie. Eres músico. Has lo que haces’. Cuando me senté, pasó toda la canción. Nunca dejé de escribir hasta que la cosa estuvo terminada».

Fue como «devolver diez balas»

El resultado final, el cual Nina Simone compuso en menos de una hora, se convertiría en su primer grito de batalla. «Fue mi primera canción de derechos civiles», recordó más tarde, «y salió de mí más rápido de lo que podía escribir«. Según contó, escribirla y representar a la comunidad se sintió “como devolver diez balas”. Esto, a los cuatro miembros del Ku Klux Klan que colocaron la dinamita, dijo Nina Simone.

Sin embargo, la justicia fue demasiado lenta para las víctimas y la comunidad. A uno de los perpetradores del hecho de Birmingham se le condenó 14 años después del ataque. A otros dos, se les encarceló más de 38 años después. El cuarto murió antes de que lo acusaran.

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La polémica actuación en el Carnegie Hall que fue un punto de inflexión en su carrera

Esta canción la reveló en vivo por primera ve en el Carnegie Hall, un año después. «El nombre de esta melodía es ‘Mississippi Goddam’, y me refiero a cada palabra«, dijo al comienzo de la actuación, mientras la multitud se reía. Luego se dirigió nuevamente al público con: «Apuesto a que pensaste que estaba bromeando, ¿no?». Sin embargo, su pregunta se encontró sólo con unos pocos murmullos.

Sin embargo, hubo otras personas que se quejaron por esta canción de protesta luego de que la lanzara oficialmente. “Recibimos varias cartas donde criticaban esta grabación y la enviaron de regreso a la compañía discográfica. En realidad, diciendo que era de mal gusto”, dijo Simone durante una entrevista de 1964 en el Steve Allen Show. «Se perdieron toda la idea«, lamentó.

Nina Simone y su activismo musical

Desde este momento, la canción marcó un punto de inflexión en su carrera, y significó el comienzo de una vida relacionada con el activismo. Conoció a varios intelectuales del Movimiento por los Derechos Civiles (era vecina de Malcom X) y se involucró completamente por esta lucha.

En los años posteriores a la primera vez que interpretó la canción, Nina Simone cambió la letra varias veces. «Tennessee me hizo perder mi paz», decía durante varias presentaciones en vivo en todo el país y el mundo. En el mismo episodio de 1964 del programa de Allen, Simone cambió la línea por “St. Augustine me hizo perder mi paz”, en honor a un movimiento de derechos civiles que se apoderó de esa ciudad de Florida.

Nina Simone

Nina Simone: «El deber de un artista es reflejar los tiempos»

Un año después, cantó para «Selma», después de un brutal enfrentamiento policial con manifestantes pacíficos en medio del puente Edmund Pettus de Alabama en 1965. Más tarde, ese mismo año con «Watts», cuando estallaron disturbios durante seis días en ese vecindario de Los Ángeles. Simone luego lamentó, «Memphis me hizo perder mi paz«. Esto último, tras lo que sucedió con Martin Luther King, a quien asesinaron allí en 1968.

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El deber de un artista, en lo que a mí respecta, es reflejar los tiempos. Eso para mí es mi deber”, dijo Simone en una entrevista con Black Journal. “Y en este momento crucial de nuestras vidas, en el que todo es tan desesperado, cuando cada día es una cuestión de supervivencia, no creo que puedas evitar involucrarte”, agregó. “Los jóvenes, blancos y negros, lo saben. Por eso están tan involucrados en política. Daremos forma y moldearemos a este país, ya no me moldearán en absoluto”, finalizó.

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El peregrinaje de Nina Simone

Sin embargo, radicalizarse y comenzar a denunciar los crímenes contra la población afrodescendiente comenzó a afectar su carrera. Las discográficas y las radios ya no la querían, e incluso le devolvieron uno de sus discos partido por la mitad.

Fue en 1968, luego del asesinato de Martin Luther King Jr. cuando decidió abandonar Estados Unidos y comenzó su etapa más solitaria. Los episodios de depresión y ataques de ira que ya sufría a raíz de los constantes abusos que sufrió en su fallido matrimonio se intensificaron. “Se convirtió en el monstruo de mi vida”, contó su única hija, Lisa. Esto, sobre el trastorno bipolar que sufría su madre en el documental ‘What Happened, Miss Simone’ (2015).

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Fue así como se convirtió en su propia mánager y llegó a vivir en Liberia cuatro años, también en Barbados, Suiza, los Países Bajos, Trinidad, Gran Bretaña y Francia finalmente, casi sin ningún ingreso y lamentaba «no haber sido la primera pianista clásica negra”. Esto, tras haber tenido su propia carrera y sin la relevancia mundial que se merecía como los artistas blancos.

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Su fallecimiento

Sin embargo, fue por el relanzamiento de su canción ‘My Baby Just Cares For Me’, que retomó su carrera. Esto, tras usarse en un anuncio comercial del perfume Chanel N°5. Este fue un éxito en los 80 alcanznado la cima de las listas en Inglaterra. Fue así como pudo relanzar su carrera con aquella canción y comenzó a dar los últimos shows de su vida. Finalmente, falleció en Marsella, Francia, el año 2003.